How to Master Verbs with Prepositions in German. Here is why we say "Es hängt davon ab"

Learn German with Olesen Tuition
Verbs with prepositions explained

Verbs with prepositions are a tricky subject for many German students as the combinations are often arbitrary and just need to be memorised, e.g. warten auf (to wait "on" literally, rather than "for" as you would expect in English). Their use, however, makes sense. The two main ways of using these verbs are either with a noun (e.g. "Ich warte auf meinen Bus") or followed by a subordinate clause ("Ich warte darauf, dass mein Bus kommt").

Now, when do we use the second scenario? As the term 'preposition' indicates, prepositions such as "an", "auf", "von" are put before nouns. Yet, when the information we want to communicate is too complex to turn it into a noun, we use "da(r)"+ preposition to sidestep the noun and indicate that the main information will either be delivered by our subordinate clause, which is what I would call the forward-looking way of using this construction, or we could refer back to something that was said in the previous sentence, which I would call backward-looking. For example, rather than saying "Es hängt von dem Wetter ab" we might want to say "es hängt davon ab, ob das Wetter gut ist". Another example would be the common English phrase "it depends". Based on my explanation, before translating "it depends" into German, you would have to decide whether the condition you want to talk about can be expressed in the form of a noun or whether it requires further elaboration and thus needs a subordinate clause. So when someone asks you if you have time to meet them tomorrow, you could either say "Es hängt davon ab", as a standalone phrase without specifying what it actually depends on, or you could be more specific and say "Es hängt davon ab, ob ich morgen Zeit habe". This is what I would call the forward-looking way of using "dar"+ preposition where we know that the subordinate clause will contain important information. By contrast, we use the backward-looking scenario when referring back to a previous sentence that features such a verb. When someone says to you "ich freue mich auf das Wochenende" und you want to agree, you can say "darauf freue ich mich auch", thus pointing back to the previous sentence.

Finally, when asking a question with a verb that goes with a certain preposition , we use "wo(r)+ preposition, e.g. "wovon hängt es ab", "worauf wartest du" etc.

You will find plenty of examples below:

abhängen von + dat

to depend on

Es hängt von dem Wetter ab.

Es hängt davon ab, wie das Wetter wird (forward-looking)

Wovon hängt es ab?

Davon, ob das Wetter gut wird.

achten auf + acc

to watch out

Du musst auf den Preis achten.

Du musst darauf achten, wie hoch der Preis ist.

Worauf musst du achten?

Darauf, dass der Preis nicht zu hoch ist.

anfangen mit + dat

to start with

Ich fange mit meinen Hausaufgaben an.

Ich fange damit an, meine Hausaufgaben zu machen.

Womit fängst du an?

Ich habe Hausaufgaben. Damit fange ich jetzt an

sich ärgern über + acc

to be angry about

Er ärgert sich über seinen Kollegen.

Er ärgert sich darüber, dass sein Kollege unfreundlich war.

Worüber ärgert er sich?

Darüber, dass sein Kollege unfreundlich war

aufhören mit + dat

to stop, quit

Sie soll mit dem Rauchen aufhören.

beginnen mit + dat

to start with

Er beginnt seine Rede mit einem Zitat.

sich beklagen bei + dat

to complain to (a person)

Ich beklagte mich beim Keller.

sich beklagen über + acc

to complain about (something)

Ich beklagte mich über das kalte Essen.

sich bemühen um + acc

to strive for

Die Firma bemüht sich um eine bessere Dienstleistung


sich beschäftigen mit + dat

to occupy yourself with

Wir beschäftigen uns mit den Problemen.

sich beschweren bei + dat

to complain to (a person)

Sie hat sich bei dem Chef beschwert.

sich bewerben um + acc

to apply for

Ich bewerbe mich um die neue Stelle in der Firma.

bitten um + acc

to ask, plead

Der Obdachlose bittet um Geld.

danken für + acc

to thank for

Ich danke dir für das Geschenk.

denken an + acc

to think about

Ich denke an mein Lieblingsbuch.

sich entschuldigen bei + dat

to apologise to (a person)

Er entschuldigte sich beim Kunden.

sich entschuldigen für + acc

to apologise for

Er entschuldigte sich für seinen Fehler.

sich erinnern an + dat

to remember

Meine Großmutter erinnert sich gern an ihre Kindheit

erkennen an + dat

to recognise

Ich habe sie an ihrer Stimme erkannt.

sich erkundigen nach + dat

to enquire about

Ich erkundigte mich nach dem Preis.

jdm. fragen nach + dat

to ask for

Der Tourist fragte nach dem Weg.

sich freuen auf + dat

to look forward to

Ich freue mich auf nächstes Wochenende.

sich freuen über + acc

to be happy about

Sie freut sich über die Blumen.

sich fürchten vor + dat

to be afraid of

Er ist sehr mutig, aber er fürchtet sich vor Spinnen.

gehören zu + dat

to belong to

Der Tennisplatz gehört zum Sportverein.

sich gewöhnen an + acc

to get used to

Ich habe mich an das Klima gewöhnt.

halten für + acc

to regard as

Er hielt mich für einen Idioten.

halten von + dat

to think about

Was hältst du von dem Waffengesetz.

es handelt sich (bei + dat) um + acc

it is about (general) (specific)

Es handelt sich bei dieser Technologie um 5G Handys.

helfen bei + dat

Ich helfe dir bei deinen Deutsch-Hausaufgaben.

Ich helfe dir dabei, dein Deutsch zu verbessern.

herrschen über + acc

to rule, reign over

Die Königin herrscht über ein großes Reich.

hoffen auf + acc

to hope for

Ich hoffe auf dein Verständnis.

sich interessieren für + acc

to be interested in

Ich interessiere mich für Musik.

sich irren in + dat

to be mistaken about, to err

Ich habe in der Situation geirrt.

kämpfen gegen + acc

to fight against

Sie kämpfen gegen Gewalt und Rassismus.

kämpfen für + acc

to fight for

Wir kämpfen für Veränderung.

kämpfen mit + dat

to fight with

Er hat mit der Armee gekämpft.

kämpfen um + acc

to fight for

Ich kämpfe um eine weitere Chance.

es kommt an auf + acc

it depends on

Es kommt auf jede Kleinigkeit an.

sich konzentrieren auf + acc

to concentrate on

Sie möchte sich auf ihre Karriere konzentrieren.

sich kümmern um + acc

to care about

Eltern sollten sich um ihre Kinder kümmern.

lachen über + acc

to laugh about

Wir lachen über einen Witz.

leiden an + dat

to suffer (an illness)

Sie leidet an einer Krankheit.

leiden unter + dat

to suffer from

Teenager leiden unter Gruppenzwang.

sich rächen an + dat

to take revenge

Sie rächten sich an der Fußballmannschaft.

schreiben an + acc

to write to

Ich schreibe eine E-Mail an meine Lehrerin.

schreiben an + dat

to write a

Der Schriftsteller hat an einem Gedicht geschrieben.

schreiben über + acc

to write about

Er schreibt über eine Tragödie.

schützen vor + dat

to protect

Wir müssen die Flüchtlinge vor dem Krieg schützen.

sich sehnen nach + dat

to long for

Sie sehnen sich nach Sicherheit.

sorgen für + acc

to look after

Ich sorge für meine Großmutter.

sich sorgen um + acc

to worry about

Meine Mutter sorgt sich um mich.

sprechen mit + dat

to speak with

Ich spreche mit meinem Lehrer.

sprechen über + acc

to speak about

Sie sprechen immer über Politik.

sterben an + dat

to die of

Viele Leute sterben an Malaria.

sich streiten um + acc

to argue over

Wir streiten uns um das Geld.

streiten mit + dat

to argue with (a person)

Er streitet mit seiner Frau.

teilnehmen an + dat

to take part in

Ich würde gerne an der Umfrage teilnehmen.